Flagstaff, une ville au cœur des célèbres « Seven Wonders »

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Flagstaff
Lowel Observatory - Copyright : Dr. Joe Llama

Flagstaff, aussi connue sous le nom de « ville des sept merveilles », est située dans le nord de l’Arizona. Elle doit son surnom aux sept merveilles naturelles qui l’entourent, à savoir la Coconino National Forest, le Grand Canyon, l’Oak Creek Canyon, le Walnut Canyon, le Wupatki National Monument, le Sunset Crater National Monument et San Francisco Peaks. Entre son air pur, ses forêts de pins, son ambiance décontractée, ses diverses attractions et les trésors de ses environs, Flagstaff attire chaque année de nombreux touristes.

Un peu d’histoire

Les premiers colons blancs arrivèrent dans la région entre 1871 et 1876, notamment Thomas F. McMillan qui s’installa au nord de l’actuelle Flagstaff. Au fur et à mesure, de plus en plus de gens vinrent s’établir dans la région, attirés par les ressources en eau, en bois et en gibier. Certains se lancèrent même dans l’élevage de bovins et de moutons.

Flagstaff (« mât pour drapeau ») doit son nom à un pin ponderosa transformé en mât par des voyageurs afin d’y planter le drapeau américain pour célébrer le centenaire de l’Indépendance du pays en 1876.

Officiellement fondée en 1881, la ville se développa rapidement. Le passage de l’Atlantic et du Pacific Railroad (devenant plus tard le Santa Fe Railroad) en 1882 permit à Flagstaff de ne plus être isolée, aux entreprises de prospérer et à la communauté de grandir de manière significative. Les saloons, salles de danse et de jeux, cafés, hôtels, boutiques, ont commencé à fleurir pour le plaisir des voyageurs comme des locaux.

En 1891, le comté de Coconino est créé par l’Assemblée territoriale de l’Arizona. C’est Flagstaff qui est nommée siège du compté permanent.

Flagstaff
Coconino County Courthouse, Flagstaff – Copyright : Trevor Huxham

En 1899, la Northern Arizona University fut créée et Flagstaff devint rapidement le centre culturel du nord de cet État. Au début des années 1900, les « Seven Wonders » de Flagstaff étaient déjà bien connues et le tourisme devint l’industrie la plus importante de la ville.

Suite au passage de la fameuse Route 66, de nombreux motels, garages, centres automobiles, diners et autres furent construits dans la ville le long de la route.

Aujourd’hui, Flagstaff est une ville touristique qui attire autant par son côté chaleureux que pour l’endroit stratégique où elle se trouve.

Les incontournables de Flagstaff

Museum of Northern Arizona

Ce musée d’histoire naturelle fondé en 1928 est réputé comme étant l’un des meilleurs au monde sur le sujet. Il fut créé dans le but de préserver le patrimoine naturel et culturel de la région. Il présente des expositions variées sur l’anthropologie, l’art, la biologie et la géologie. 

Lowell Observatory

Il est l’un des plus anciens observatoires des États-Unis et fut même désigné monument historique en 1965. Le Lowell Obersvatory propose de découvrir le cosmos à travers diverses animations sur grand écran, des visites guidées et des expositions immersives. Vous pourrez également observer les astres depuis plusieurs télescopes.

Ici, histoire et science se rejoignent, c’est d’ailleurs depuis cet observatoire que la planète Pluton a été découverte en 1930.

Partir à la découverte du site

Le Flagstaff Visitor Center se trouve à la Historic Train Station (ancien dépôt ferroviaire). N’hésitez pas à vous renseigner auprès de ce dernier car il y a souvent des évènements gratuits organisés à Flagstaff.

Activités outdoor

De nombreuses options de randonnée, de vélo et de rafting sont disponibles tout autour de la ville dans les nombreux sites naturels.

Exploration de la Lava River Cave

Ce passage formé dans la roche il y a des années par une rivière de lave est une curiosité à ne pas manquer. Cette grotte découverte en 1915 est la plus longue d’Arizona (1,2 km environ). La visiter permet d’en apprendre davantage sur la biologie, la géologie, l’histoire et les grottes en général.

Flagstaff
Lava River Cave – Copyright : RightBrainPhotography

Visiter le Historic Downtown

Il est très agréable de flâner dans cette zone piétonne dont les bâtiments historiques datant des années 1900 ont été transformés en boutiques, en restaurants, en galeries d’art, en cafés et en bars brasseries.

Museum Club

À l’origine, ce grand chalet bâtit par Dean Eldredge abritait une impressionnante collection d’animaux empaillés et d’artefacts divers. Plus tard, l’endroit fut racheté puis transformé en discothèque. Il devint ensuite un honky tonk où plusieurs stars de la country se sont succédées. Aujourd’hui c’est un stop incontournable offrant des shows musicaux typiques et des soirées à thèmes. On raconte même que l’endroit serait hanté…

Astronomie

Flagstaff est considérée comme la première ville du International Dark Sky City. Elle comprend plusieurs observatoires navals américains ainsi que l’observatoire Lowell cité plus haut.

Ski à Arizona Snowbowl

Arizona Snowbowl est une station particulièrement réputée auprès des amateurs de sports d’hiver, qui s’y ruent chaque année à la saison froide pour profiter de ses 40 nombreuses pistes et installations.

En été et à l’automne, les visiteurs peuvent faire un tour en télésiège à 11 500 pieds, pour une vue imprenable sur la région.

Pause nature à l’Arboretum

Ce jardin botanique réparti sur près de 200 hectares offre une escapade nature paisible au milieu de 2 500 espèces de plantes, dont la plupart sont indigènes, avec différentes zones thématiques.

Parcours dans les arbres au Flagstaff Extreme Adventure Course

Un défi stimulant pour ceux qui aiment les acrobaties et la hauteur. Ce parcours largement apprécié comprend des ponts, des tyroliennes, des filets, des échelles, des cordes et autres structures suspendues dans les arbres. Des circuits adaptés sont proposés aux adultes, et d’autres aux enfants.

Flagstaff
Copyright : Flagstaff Extreme Adventure Course

Où dormir ?

Vous trouverez de nombreuses options d’hébergement à Flagstaff, notamment des hôtels historiques situés en centre-ville, mais aussi des chambres d’hôtes et des motels. Quelques campings sont également répartis autour de la ville.

Conseils et astuces

  • Pour la Lava River Cave, pensez à apporter des lampes torches et portez des chaussures adaptées à la marche car il s’agit d’un lieu relativement sauvage et isolé. De plus, il n’y a pas d’entrée à proprement parlé. Vous devrez descendre par un trou dans le sol pour ensuite commencer l’exploration.
  • N’hésitez pas à explorer toutes les rues de la ville, vous y trouverez notamment des expositions d’art intéressantes et assisterez à des concerts live, de jour comme de nuit.

Coin pratique

Accès

  • En voiture : Flagstaff est situé à un carrefour majeur, facilement accessible de l’est, de l’ouest et du sud. Elle se trouve au croisement de l’Interstate 40, de l’Interstate 17 et de l’Highway 89.
  • En avion : Flagstaff Pulliam Airport, vols depuis et vers Phoenix, Los Angeles et Dallas.
  • En train : via la ligne Amtrak.
  • Un réseau de bus, Mountain Line, dessert la ville et les environs proches.

Temps de visite

Un jour et une nuit suffisent pour visiter la ville. Cependant, une durée plus longue est de mise si vous y restez pour ensuite visiter sites naturels alentours.

Flagstaff
Copyright : museum club

Quand visiter ?

De septembre à novembre, l’endroit est idéal pour admirer avec les chatoyantes couleurs automnales, et les prix sont relativement bas.

L’hiver est une saison très populaire pour les amateurs de ski et de snowboard qui se rendent à Arizona Snowbowl. Les prix en revanche sont beaucoup plus élevés.

Liens utiles

À faire à proximité de Flagstaff

Nichée au cœur de la Coconino National Forest, Flagstaff est, comme nous l’avons dit, une ville stratégique, entourée de nombreux sites naturels et historiques majeurs comme le Grand Canyon National Park, Petrified Forest National Park, Walnut Canyon National Monument, Wupatki National Monument, Sunset Crater National Monument, Meteor Crater (utilisé comme terrain d’entraînement par les astronautes), Painted Desert et Oak Creek Canyon. Elle se situe également à proximité des villes de Sedona, Las Vegas et de Phoenix.