Faites d’une pierre deux coups et partez à la découverte de Petrified Forest National Park et Painted Desert lors d’un seul et même voyage. Au programme : forêt fossilisée, ruines de villages amérindiens, désert et paysages lunaires.

Un peu d’histoire

Au commencement, il y avait une forêt. Difficile à croire, lorsqu’on se tient au beau milieu de cette étendue semi-désertique, et pourtant, il y a 200 millions d’années, cette région alors marécageuse jouissait d’un climat subtropical et était recouverte de conifères géants.

Le territoire s’est peu à peu enfoncé et les arbres ont été engloutis. Sous terre, leur structure a été préservée par la silice, qui a remplacé la matière végétale et fossilisé les troncs. Le soulèvement récent de la région a mis à nu ces arbres restés pétrifiés. La zone a été découverte en 1851 et est devenue un parc national en 1962.

Le Painted Desert, connu pour ses couleurs vibrantes qui peuvent virer de l’orange au violet, occupe la partie nord du Petrified Forest National Park et s’étend jusqu’à la pointe est du Grand Canyon. Les deux sites, nichés au cœur des territoires des Apaches et Navajos, non loin de la frontière avec le Nouveau-Mexique, se visitent donc lors d’un même voyage.

Tronc d'arbre pétrifié au petrified forest national park
Tronc d’arbre fossilisé

Les incontournables de Petrified Forest National Park et Painted Desert

Le Petrified Forest National Park s’étend sur 600 km2. Voici les points d’intérêt à ne surtout pas manquer pendant votre visite :

  • Troncs fossilisés. Sachez que c’est dans le sud du parc que se trouve la plus grande concentration de bois pétrifié, notamment à Crystal Forest et Jasper Forest, situées à moins de 3 miles l’une de l’autre. Vous verrez que certains troncs sont dotés de couleurs somptueuses, allant du bleu foncé au jaune. Légèrement plus au sud, Giant Logs abrite OId Faithful, un arbre pétrifié dont le tronc mesure plus de 3 mètres de largeur.
  • The Tepees. Ces impressionnantes formations géologiques forgées par les millénaires sortent de terre tels des champignons. Elles se fondent dans le paysage et possèdent la même forme que les tipis des Amérindiens.
  • Agate House et Puerco Pueblo. Ces deux sites abritent des ruines de villages amérindiens. Ils se situent dans la partie sud du parc, à 15 miles l’un de l’autre.
  • Newspaper Rock. Ce site archéologique abrite plus de 650 pétroglyphes. Ces dessins ont été gravés sur des rochers par les Amérindiens Pueblos, qui habitaient déjà la région il y a 2 000 ans.
  • Painted Desert Inn. Ce bâtiment a été construit dans les années 1920 à l’aide de bois pétrifié, bien qu’il ait depuis été rénové et solidifié. À l’origine, l’endroit s’appelait Stone Tree House et était un lieu où les touristes pouvaient acheter des objets et souvenirs réalisés par les Amérindiens, manger un morceau et même dormir pour quelques dollars. Il s’agit aujourd’hui d’un musée d’où l’on peut jouir d’une vue magnifique sur le Painted Desert.
  • Old Route 66. Cette route de légende établie en 1926 traversait le parc. Quelques portions restent aujourd’hui accessibles, bien que la Route 66 ait en grande partie été remplacée par l’Interstate-40.
painted desert inn
Copyright : Jahab

Partir à la découverte du site

En voiture

Pour avoir un bon aperçu de l’ensemble du parc en peu de temps, vous pouvez parcourir en voiture les 28 miles de la route principale, la Petrified Forest Road. Elle traverse le parc dans sa longueur et rejoint l’I-40 au nord et l’I-180 au sud.

En randonnée

Si vous avez quelques heures devant vous, sachez que plusieurs sentiers de randonnée sont accessibles et mènent à divers points d’intérêt. Du nord au sud :

  • Painted Desert Rim Trail (1 mile), pour des vues spectaculaires sur le Painted Desert,
  • Blue Mesa Trail (1 mile), au cœur des badlands,
  • Long Logs Trail (1,6 mile), qui accueille une grande concentration de troncs pétrifiés,
  • Agate House Trail (2 miles), qui se poursuit depuis le Long Logs Trail et mène aux ruines du village.

Notez que vous pouvez tout à fait rester hors des sentiers battus et vous balader au sein du parc sans suivre les chemins balisés.

Points de vue

Pour profiter de vues panoramiques sur le Painted Desert, optez pour l’un de ces overlooks : Tiponi Point, Tawa Point, Kachina Point, Chinde Point, Pintado Point, Nizhoni Point, Whipple Point et Lacey Point.

Arizona Painted Desert
Le Painted Desert

Au sud, le Jasper Point Overlook offre de très beaux points de vue sur la Petrified Forest.

Où dormir ?

Il n’y a pas d’hébergement au sein même du parc. Pour vous loger, vous devrez donc vous tourner vers les villes les plus proches comme Holbrook, Flagstaff, Gallup et Winslow, qui renferment des motels peu chers et des hôtels de gamme supérieure.

Conseils et astuces

  •  Avant de commencer votre visite, arrêtez-vous à l’un des deux Visitor Centers : le Painted Desert Visitor Center au nord et le Rainbow Forest Museum and Visitor Center au sud, où vous pourrez regarder un petit film d’orientation sur le parc.
  •  Sachez qu’au sein du parc, tout ramassage est interdit et passible d’une amende. Si vous souhaitez ramener un souvenir de votre visite, vous trouverez à l’entrée du parc des morceaux de bois pétrifié en vente, ayant été ramassés en toute légalité sur des terrains privés.

Coin pratique

Accès

Le parc possède deux entrées : on accède à la South Entrance par l’I-180, et à la North Entrance par l’I-40.

Temps de visite

Compter une demi-journée de visite si vous restez sur les axes principaux, et jusqu’à une journée si vous partez en randonnée et vous arrêtez aux différents points d’intérêt.

Horaires et tarifs

Le parc est ouvert toute l’année de 8h à 17h (horaires parfois étendues). Le droit d’entrée est de 20 $ par véhicule ou de 10 $ par piéton ou cycliste. Tarif valable pendant 7 jours.

Quand visiter ?

Le parc est particulièrement populaire au mois de juillet, lorsque les températures avoisinent les 30 °C. L’hiver est également une bonne saison pour le découvrir, avec une excellente visibilité sur les paysages parfois recouverts d’une fine couche de neige !

Liens utiles

À faire à proximité

Le Petrified Forest National Park se trouve à 180 miles du Grand Canyon et à moins de 100 miles du Canyon de Chelly National Monument.