Avis aux fans d’archéologie, Mesa Verde vous ouvre une porte de grès sur le passé et propose, entre autres, d’en apprendre plus sur le peuple des Pueblos, l’une des plus anciennes cultures d’Amérique du Nord. Des antiques habitations troglodytiques aux grands espaces sauvages, ce parc national oscille à merveille entre histoire et nature.

Un peu d’histoire

Mesa Verde est situé dans le sud-ouest du Colorado, à quelques kilomètres seulement de la ville de Cortez, et couvre un espace de 211km2. Son nom signifie « table verte » en espagnol.

En 1906, le président Theodore Roosevelt déclare vouloir « préserver les œuvres de l’homme » et établit Mesa Verde comme parc national. Le site est inscrit au patrimoine mondial de l’UNESCO depuis 1978.

Mesa Verde comprend deux zones : Wetherill Mesa à l’ouest et Chapin Mesa à l’est.

Le peuple des Pueblos

Les terres de Mesa Verde ont d’abord été habitées par les indiens Anasazis, aussi connu sous le nom de Pueblos, un peuple ancestral composé de différentes tribus. Leur particularité principale réside dans le fait qu’ils construisaient des habitations troglodytiques sous les falaises de Mesa Verde, dont même de véritables cités de pierres. C’est ce détail qui donne aujourd’hui au parc son visage singulier et constitue son attrait principal. On y compte plus de 4 700 sites archéologiques dans le parc dont 600 habitations troglodytiques relativement bien conservées.

long house mesa verde
Long House – Copyright : daveynin

Les Pueblos étaient principalement des agriculteurs, ils pratiquaient également la poterie, le tissage et le travail du cuir. Ils ont d’abord habité le sommet de Mesa Verde pendant près de six siècles avant de s’installer dessous. La taille des structures allait de la simple unité de stockage au village de plus de 150 pièces.

Au début des années 1200, les Pueblos se déplacent vers le sud (Nouveau Mexique et Arizona), abandonnant ainsi leurs terres et habitations. Aujourd’hui encore, les avis diffèrent quand aux raisons de cet exil.

Les incontournables de Mesa Verde National Park

Balcony House, Cliff Palace et Spruce Tree House (secteur Chapin Mesa), ainsi que Long House et Step House (secteur Wetherill Mesa) sont les principales maisons troglodytiques du parc. Cliff Palace est la plus impressionnante puisqu’elle compte pas moins de 150 pièces. Plus qu’une habitation colossale, c’est un véritable village.

Ne manquez pas non plus la Mesa Top Loop Road est une route scénique de 10km qui vous permettra d’accéder à certains sites et d’admirer les vue sur les falaises (secteur Chapin Mesa).

Le Chapin Mesa Archeological Museum se trouve à l’intérieur du parc. Cet immanquable vous permettra d’en apprendre plus sur la culture des Indiens Anasazis et de découvrir les outils que ces derniers utilisaient.

Si vous y êtes pendant l’hiver, sachez que la neige qui recouvre le parc vous offrira de belles ballades en ski de fond et en raquettes.

Partir à la découverte du site

Mesa Verde offre de nombreux sentiers de randonnée adaptés pour les débutants comme pour les plus expérimentés, dans les deux secteurs.

Chapin Mesa

  • Far View Sites (1,2km) est assez facile et permet de passer devant plusieurs sites archéologiques comme Far View House.
  • Spruce Canyon Trail (4,9km) permet d’explorer le fond du canyon Mesa Verde, de découvrir la faune et la flore qui y vivent.
  • Petroglyph Point Trail (3km) est un sentier relativement facile et offrant de belles vues sur Spruce Canyon ainsi que Navajo Canyon.
  • Soda Canyon Overlook Trail (2km) a l’avantage d’offrir un point de vue sur Balcony House.

Wetherill Mesa

  • Long House (3,6km) est un sentier assez abrupte menant à cette fameuse habitation en gravissant deux échelles.
  • Badger House Community Trail (3,9km) vous fera passer devant quatre sites différents.

Où dormir ?

Seuls deux hébergements sont disponibles dans le parc : le Far View Lodge et le Morefield Campground. Ce dernier offre 400 emplacements et se base sur le principe du premier arrivé, premier servi. Il est ouvert de la mi-avril à la fin octobre.

Pour le reste, il vous faudra regarder les logements dans les villes à proximité du parc comme Cortez, Mancos ou encore Durango.

Conseils et astuces

À l’entrée du parc se trouve le Mesa Verde Visitor and Research Center. Vous y trouverez toutes les informations nécessaires pour visiter le site.

Spruce Tree House est le seul village que vous pouvez visiter librement. Attention, il semblerait que celle-ci soit cependant fermée jusqu’en 2019.

La visite de Cliff Palace, Balcony House et Long House ne peut se faire qu’en compagnie d’un guide, il vous faudra donc réserver un tour au préalable.

Coin pratique

Accès

Située au nord du parc, l’entrée se trouve dans le Colorado, le long de l’autoroute 160, entre les villes de Cortez (environ 45 minutes) et Mancos (environ 10 minutes).

Temps de visite

La visite peut se faire en une seule journée, mais je vous conseille 2 ou 3 jours. En effet, c’est le minimum requis pour apprécier le parc et surtout pour visiter les deux zones de Wetherill Mesa et de Chapin Mesa.

Horaires et tarifs

Le parc de Mesa Verde est ouvert toute l’année, mais certaines installations, visites et sites ne sont disponibles qu’à certaines saisons.

L’entrée du parc coûte de 10 à 15$ par voiture selon la période de l’année.

Liens utiles

fire temple mesa verde
Fire Temple, Mesa Top Loop Road – Copyright : Ken Lund

À faire à proximité

Située à 1h30 de Mesa Verde, la ville historique de Durango vous permettra de vous rafraîchir en été avec de belles opportunités de canoë, de kayak et de pêche sur la rivière Animas.Vous pourrez également de monter à bord du train à vapeur et d’admirer de formidables paysages entre Durango et Silverton.

À l’ouest de Mesa Verde, Four Corners National Monument est assez intéressant puisque ce lieu constitue le seul point où se rencontrent les frontières de quatre États américains (Arizona, Colorado, Nouveau-Mexique, Utah).

Ne manquez pas Monument Valley, la « terre des Navajos », à environ 2h de route ou encore le majestueux Canyon De Chelly National Monument à environ 2h30 de route.