Lees Ferry, un site historique au plus près du fleuve Colorado

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Lees Ferry

Niché en plein coeur de la Glen Canyon National Recreation Area en Arizona, Lees Ferry, comme son nom l’indique, est un site historique où était exploité au siècle dernier un service de ferry permettant de franchir le fleuve Colorado. Aujourd’hui le site de Lees Ferry permet d’approcher les rives du cours d’eau, de sillonner ses plages et de s’essayer aux joies du rafting.

Un peu d’histoire

Au cours du XIXème siècle, des pionniers mormons, en provenance de Salt Lake City dans l’Utah, se sont aventurés sur les terres du Nord de l’Arizona avant de se confronter à un obstacle de taille : l’infranchissable fleuve Colorado.

Ainsi, en 1872, John Doyle Lee, l’un des chefs de la milice mormone, met en place un service de ferry et lui donne son nom : le Lees Ferry. Ce membre de l’Église de Jésus-Christ des saints des derniers jours a exploité ce ferry pendant cinq ans avant d’être arrêté en 1877 par les autorités américaines puis exécuté pour sa participation, 20 ans auparavant, au massacre de Mountain Meadows au cours duquel près de 120 personnes ont trouvé la mort en Californie.

Par la suite, l’épouse de John Doyle Lee a repris le flambeau et poursuivi l’exploitation du ferry avant qu’il ne soit racheté par l’Église mormone seulement un an plus tard.

Lees Ferry

Le Lees Ferry est ainsi resté l’unique façon de traverser le fleuve Colorado jusqu’à la construction du Navajo Bridge en 1929, qui est aujourd’hui devenu une passerelle piétonne et a été remplacé par un pont plus moderne en 1995.

Les incontournables de Lees Ferry

Pour les fondus de rapides souhaitant se prendre une bonne bouffée d’adrénaline, Lees Ferry est le point de départ des descentes du Grand Canyon en rafting sur le fleuve Colorado, l’une des voies d’eaux vives les plus célèbres au monde. Conseillée aux plus sportifs, cette excursion de 450 kilomètres, depuis Lees Ferry jusqu’à Pearce Ferry à l’embouchure du Lake Mead à la sortie du Grand Canyon, s’effectue sur plusieurs jours et est à réserver de nombreux mois à l’avance.

Partir à la découverte du site

Plusieurs sentiers de randonnée s’offrent à vous au sein de Lees Ferry.

 

  • Prévoyez environ une heure de marche afin de parcourir River Trail, un sentier long de plus de 3 kilomètres aller-retour longeant le fleuve Colorado et permettant d’accéder à une petite plage sablonneuse, lieu d’embarcation des expéditions en rafting.
  • Lower Cathedral Wash est un sentier de randonnée s’étalant sur près de 5 kilomètres aller-retour et permettant de suivre le lit asséché d’un canyon jusqu’au bord du fleuve Colorado. Comptez environ deux heures de marche et restez prudent car le chemin n’est ni indiqué, ni balisé. 
  • Lonely Dell Ranch est une courte promenade d’un peu plus d’un kilomètre aller-retour menant au ranch historique de John Doyle Lee. Situé le long de la Paria River, le site a été classé au registre des monuments historiques en 1978.
  • Spencer Trail est une randonnée de 7 kilomètres aller-retour plutôt difficile, permettant de crapahuter dans un environnement rocheux de falaises escarpées avec plus de 500 mètres de dénivelé. Au cours de ces 3 heures de marche, vous serez récompensé par des vues imprenables sur le fleuve Colorado et les environs.

Lees Ferry

Où dormir ?

À Lees Ferry, vous pourrez dormir à la belle étoile en plantant votre tente pour une vingtaine de dollars sur un terrain de camping primitif. Le site dispose d’une cinquantaine d’emplacements alloués par ordre d’arrivée.

Pour une offre de logements plus confortables, vous pourrez passer la nuit dans l’un des hôtels situés à Marble Canyon à l’entrée du site ou à Page où de nombreux établissements sont également disponibles.

Conseils et astuces

Renseignez vous sur les conditions météorologiques et ne vous engagez pas sur les différents sentiers de randonnée en cas d’orage ou de pluie. La région peut être touchée par des crues soudaines présentant un danger de noyade.

Par ailleurs, prévoyez au minimum deux litres d’eau par personne et de la crème solaire. Il est aussi conseillé d’éviter au maximum les heures les plus chaudes pour apprécier les randonnées, privilégier plutôt le matin ou la fin d’après-midi.

Coin pratique

Situation et accès

Situé au sein de la Glen Canyon National Recreation Area, proche de Marble Canyon, Lees Ferry est accessible depuis la route panoramique US-89A, à une soixantaine de kilomètres au sud-ouest de Page.

Temps de visite

Une demi-journée à Lees Ferry semble suffisante si vous ne profitez que des différents points de vue sur le fleuve Colorado. En une journée, vous aurez l’occasion d’ajouter à votre périple une ou plusieurs randonnées.

Lees Ferry

Quand visiter ?

Bénéficiant d’un climat aride, il est préférable de visiter Lees Ferry au printemps et d’éviter la période de l’été durant laquelle les températures sont parfois caniculaires et le risque d’orage est plus élevé.

Horaires et tarif

Afin de visiter le site de Lees Ferry, vous devrez vous acquitter des droits d’entrée à la Glen Canyon National Recreation Area qui s’élèvent à 30 dollars par véhicule. Le site est accessible 24 heures sur 24 et 7 jours sur 7.

Liens utiles

À faire à proximité de Lees Ferry

Lees Ferry est situé à une soixantaine de kilomètres d’Horseshoe Bend, du Lake Powell et d’Antelope Canyon. Comptez près de 2h30 de route afin de rallier le Grand Canyon National Park situé à plus de 200 kilomètres.