Dans l’ouest du Colorado, se trouve le Black Canyon of the Gunnison National Park, un parc peu fréquenté aux paysages grandioses. Il abrite la partie la plus impressionnante du canyon de la rivière Gunnison avec d’abruptes falaises dont la face sombre plonge le spectateur dans un univers sauvage et vertigineux. Une aventure plein air qui vaut largement que l’on s’y arrête pour explorer ce territoire vertical.

Un peu d’histoire

Le Black Canyon fut nommé ainsi en raison du peu de lumière qui y pénètre, de ses parois ombragées et sombres. Mystérieux, menaçant, le canyon n’a jamais été habité par des humains. Pour les Indiens Ute qui vivaient dans cette région, il constituait un lieu obscur à éviter, sujet de diverses superstitions.

Les premiers colons à passer par le canyon furent les Espagnols, durant leur exploration de l’ouest du Colorado au 18ème siècle. Il y a cependant très peu de traces écrites sur le sujet.

Par la suite, d’autres expéditions eurent lieu dans le Black Canyon. Elles étaient menées par des groupes à la recherche de terrains pour installer une ligne de chemin de fer ou trouver des métaux précieux. Finalement, c’est l’aspect touristique des lieux qui fascina les visiteurs plus que ses éventuelles richesses exploitables. Probablement aussi pour la rudesse de ce lieu accidenté et sauvage.

Le Black Canyon fut d’abord désigné comme Monument National en 1933, avant d’obtenir le titre de parc national en 1999.

Les incontournables de Black Canyon of the Gunnison National Park

Routes scéniques

Le parc comprend trois routes scéniques pittoresques qui permettent d’admirer la beauté du site de différentes façons : South Rim Road (environ 11 km), North Rim Road (environ 8 km) et également East Portal Road (celle-ci est assez raide). Chacune donne accès à différents sentiers et panoramas impressionnants.

Painted Wall

Dans la partie nord du parc, ne manquez pas la vue sur cet impressionnant mur de roche d’environ 685 m de haut. Il s’agit de la plus haute falaise du Colorado, plus haute que l’Empire State Building ! Le meilleur endroit pour l’admirer est accessible en empruntant le Chasm View Nature Trail.

Black Canyon
Painted Wall – Copyright : Damian Manda

Partir à la découverte du site

Le parc est divisé en deux zones distinctes : South Rim (rive sud de la rivière) et North Rim (rive nord de la rivière), cette dernière étant plus sauvage et uniquement accessible en été.

Black Canyon of the Gunnison comprend un centre des visiteurs, South Rim Visitor Center, près duquel se trouve Gunnison Point qui offre un superbe panorama.

Randonnée

Il existe des sentiers pour tous les niveaux mais la majorité demandent tout de même un certain effort avec pas mal de dénivelé. Les plus accessibles partent de la South Rim Road.

Pour les marcheurs chevronnés, il est possible de descendre au fond du canyon mais les sentiers y sont plus difficiles et non balisés. Ils exigent donc une excellente condition physique. Pour les marches dans l’Inner Canyon, un permis (gratuit) est obligatoire.

Kayak

Pour pratiquer cette activité dans le Black Canyon, il vous faudra un très bon niveau d’expertise. Les rapides sont pour la plupart de classe V et certains passages sont tout bonnement impraticables. Des kayakistes ont déjà perdu la vie ici et le sauvetage dans certaines zones est très compliqué. Il est impératif de bien vous renseigner au préalable.

Escalade

Encore une fois, seuls les grimpeurs expérimentés pourront s’essayer aux falaises escarpées du Black Canyon. Le site offre cependant de très belles possibilités d’escalade et surtout d’indéniables challenges. La saison la plus propice pour s’adonner à cette activité se situe entre mi-septembre et début novembre.

Activités hivernales

En hiver, le Black Canyon of the Gunnison National Park permet la pratique du ski de fond et de ballades en raquettes. Les vues sont alors complètement différentes de celles que l’on peut admirer en été.

Pêche

Les eaux de la Gunnison River sont réputées pour leur richesse en poissons, notamment la truite sauvage. Elles bénéficient de la « Gold Medal Water & Wild Trout Water ». Les amateurs de pêche pourront donc se faire plaisir. Attention cependant, cette activité est soumise à quelques règles précises.

Black Canyon
Gunnison River – Copyright : Beth

Parmi les autres activités, vous pourrez également apercevoir de nombreux animaux dans leur habitat naturel (cerf mulet, coyote, ours noir, faucon pèlerin, etc.), mais aussi profiter du ciel noir pour observer les étoiles. Le parc a été désigné « Dark Sky Park » en 2015. Des discussions en présence d’experts sont organisées le soir, de mai à septembre. Un grand festival d’astronomie a également lieu chaque année en juin.

Où dormir ?

Il n’y a aucun hôtel dans le Black Canyon National Park, regardez plutôt dans les villes alentours. En revanche, plusieurs campings sont disponibles : South Rim, North Rim, et East Portal situé juste à l’extérieur du parc, dans Curecanti National Recreation Area.

Le camping sauvage est possible au fond du canyon (permis requis).

Conseils et astuces

  • Il arrive que des ours se promènent dans le parc. Si vous campez sur place, pensez à bien ranger toute nourriture et produits parfumés (dentifrice, déodorant, etc.).
  • Des permis sont requis pour toutes les activités dans le Inner Canyon (y compris les randonnées d’une journée, l’escalade, le camping et le kayak). Ils sont gratuits et disponibles sur le principe du premier arrivé, premier servi. Pensez à arriver assez tôt car le nombre est limité.
  • Attention, la plante appelée sumac vénéneux (« poison ivy ») est présent en grande quantité dans le parc donc soyez prudent.

Coin pratique

Accès

En voiture :

  • Le South Rim Visitor Center est accessible via la Highway 347 qui se trouve à l’intersection de la Highway 50 à l’est de Montrose.
  • Pour atteindre North Rim, prenez la Highway 92 au sud de Crawford puis la North Rim Road.

Il n’est pas possible de traverser le canyon en voiture. Vous devrez prendre les route autour du parc pour passer de la zone sud à la zone nord (comptez entre 2 et 3h).

Temps de visite

Comptez une demi-journée si vous ne faites qu’une route panoramique, une bonne journée ou plus si vous décidez de descendre dans le canyon.

Black Canyon
Copyright : Photo Kent

Horaires et tarifs

Le parc est ouvert tous les jours, 24h/24. South Rim Road est ouverte aux véhicules du début avril à la mi-novembre. En hiver, elle est ouverte à Gunnison Point. Le reste de la route est fermé aux véhicules, mais ouvert au ski de fond et à la raquette.

Comptez 20$ par véhicule (valable pour 7 jours), et 40$ pour le pass annuel.

Quand visiter ?

L’été est la saison la plus propice puisque toutes les routes sont ouvertes et les sentiers accessibles, ainsi que le fond du canyon.

Les amateurs de ski et de raquettes préfèreront l’hiver.

Liens utiles

À faire à proximité

Le Black Canyon of the Gunnison National Park se trouve à proximité de nombreux sites intéressants comme Curecanti National Recreation Area (environ 1h) à l’est, Colorado National Monument (environ 2h) au nord, et Mesa Verde National Park (environ 3h) au sud.