Au coeur du « Colter’s Hell»

Si vous passez aux Etats-Unis, vous devez faire une étape à Yellowstone. Le premier parc du monde offre un paysage magique et fantastique qui fume, qui crache et qui bouillone. Yellowstone, produit d'une activité de  quelques millions d’années, est ybe véritable terre vivante ; elle remue et s'agite sous nos yeux, ce qui rend le spectacle tout à tour fascinant et inquiétant. Ce qui était surnommé Colter’s hell (l'enfer de Colter, du nom de l'homme qui l'avait découvertà est devenu une des premières destinations touristiques au monde.
 

> Présentation du parc

Le parc national de Yellowstone, qui s’étend essentiellement dans l’état du Wyoming, est un parc mondialement célèbre. Recouvert d’une forêt de près de 9000 km2, il contient également, et c’est ce qui a fait sa réputation, plus de 10 000 phénomènes géothermiques : fumerolles, geysers (au nombre de 200 soit plus des deux tiers des geysers du monde seraient regroupés ici), chutes d’eau, sources d’eau chaude (au nombre de 10 000), arbres pétrifiés et mares de boue bouillonnantes. Ce n’est pas un hasard si l’endroit fut surnommé Colter’s Hell, il y a deux siècles. Ce paysage unique est le théâtre de forces géologiques souterraines toujours en activité. Le paysage est impressionnant et digne des représentations de l’enfer en effet. Fumant et bouillonnant, le sol vit d’une activité qu’on ne soupçonne pas. C’est un spectacle de tous les instants.
Cet écosystème sauvage et protégé a permis la développement d’un faune et d’une flore rares : plantes fossiles, fougères, séquoias pour la flore et cerfs, daims, élans, wapitis, chevreuils, mouflons, lynx, ours, coyotes, bisons, castors, aigles, etc.

Le parc en deux boucles
Le parc Yellowstone forme un huit, soit deux boucles (boucle nord et boucle sud) aux paysages très différents. Il est facile d’en faire le tour.
La boucle nord évolue sur un relief plus montagnard et plus ouvert, avec de vastes étendues, peuplées de forêts de conifères, chutes d’eau, canyons profonds. 
La boucle sud suit une route aux multiples panoramas plus splendides les uns que les autres. Le paysage est plus aride et plus rocailleux.
Donc entre paysages majestueux, merveilles naturelles et vie sauvage, vous aurez de quoi admirer. Parmi ces trésors mondialement connus du parc, vous verrez le plus célèbre geyser au monde, le fameux Old Faithful, qui jaillit à plus de 40 mètres de haut et le plus grand geyser du monde, le Steamboat Geyser ou encore les Mammoth Hot Springs.

Un peu de géographie
Yellowstone est un relief volcanique de montagne, il est situé entre 1610 et 3462 mètres (Eagle Peak) d'altitude. Cela signifie qu’il y a du dénivelé et que le climat peut être très rude. Donc prévoir des vêtements chauds pour vous prémunir contre le froid, si vous y allez en hiver ou si vous y dormez.
Le parc est entouré de chaines de montagnes : Rocheuses, Gallatin, Beartooth Mountains, Absaroka Range, Teton Range et Madison Range. On trouve en son centre une gigantesque caldeira ainsi que deux gorges : Yellowstone River Canyon et Lewis Canyon, creusées par les rivières du même nom.
Ce nom, Yellowstone, a d’abord été donné à la rivière et provient de la roche du canyon (il s’agit probablement de la traduction de la langue Minnetaree, et qui signifierait "rivière de la roche jaune"), dont la couleur jaune est tout à fait caractéristique. Cette couleur n’est pas du fait du soufre, mais du fer.

Un peu d’histoire
L’histoire du parc remonte à 11 000 ans en arrière (un outil fait mainen pierre d'obsidienne aurait été retrouvé et daterait de cette période) : quelques groupes amérindiens se seraient alors installés dans la zone du parc, et une présence quasi ininterrompue peut être vérifiée jusqu’à il y a 200 ans, lorsque les premiers Européens y mirent les pieds. Etaient alors présentes les tribus Shoshones et Bannocks notamment. C’est en 1806 que John Colter explora la région et entra en contact avec les peuples amérindiens locaux et, de retour sur la côte est, ses descriptions de cette terre "de feu et de soufre" ne furent pas prises au sérieux et Yellowstone pris le surnom de "Colter’s Hell". Les trappeurs y trouvèrent un terrain de jeu fabuleux, du fait de la faune incroyablement développée.

En 1857, une autre expédition, menée par Jim Bridger confirma les phénomènes curieux qui animaient la région de Yellowstone. L’expédition qui suivit fut celle Folsom, qui fut la première à décrire les lieux et inaugura une série d’explorations plus profondes.
En 1872, l’endroit fut classé parc national, le premier au monde.

Une gare fut construite en 1880 et la fréquentation, notamment de tourisme, augmenta rapidement. La route qui traverse le parc fut elle, bâtie au début du XXe siècle. Aujourd’hui, le parc reçoit plus de 3 millions de visiteurs par an. On y admire les phénomènes géologiques, mais on y pratique aussi divers sports : le kayak, la randonnée, la pêche, et même, le ski de fond en hiver.

Un peu de géologie
Yellowstone est un parc volcanique.
Son histoire remonte à 2 milliards d’années, ce qui est plutôt récent si l’on compare avec les autres parcs. Chaleur et pression intenses ont alors formé les roches métamorphiques. Puis, il y a 65 millions d’années, la formation des Rocheuses a entraîné une forte activité volcanique pendant 20 millions d’années.
De grosses éruptions volcaniques se sont succédé (il y a 2,1 millions d’années, il y a 1,2 millions d’années, il y a 640 000 ans,  il y a 160 000 ans, il y a 75 000 ans, etc.), chacune provoquant un changement de relief, créant des caldeiras (cratère) et constituant des couches de basalte, d’obsidienne et de rhyolite. 
Le risque de tremblement de terre et d’éruption volcanique existe, mais le parc est sous constante surveillance, ce qui devrait rassurer les plus inquiets.

> Visitez ce parc en 1 jour

Dommage, vraiment dommage, mais mieux que rien… Choisissez  entre :
- La boucle nord, plus montagnarde, Mammoth Hot Springs (fontaine en escaliers de pierre colorée), Visitor Center, Geyser Norris, Canyon Village, Upper et Lower Falls, montagne fumante, arbres pétrifiés, sources d’eau chaude...
- La boucle sud (partie Old Faithful) : geysers, sources d’eau chaude, etc.

> Visitez ce parc en 2 jour

Trop court encore, mais en deux jours, faites la boucle nord un jour et la boucle sud le second jour en dormant sur place.

> Visitez ce parc en 3 jour

1er jour - La région des geysers (Mammoth Hot Springs compris) :
A partir de l'entrée Sud du parc (frontière avec Grand Teton National Park), vous passerez à proximité de 5 geysers : Le West Thumb, le Upper Basin (la plus forte concentration de geysers), l’Old Faithful (des chemins vous mènent au milieu des éruptions), le Midway Basin (sources d’eau chaude, dont Grand Prismatic Pool), le Fountain Paint Pot (geyser de boue), le Lower Basin et le Norris Basin (où se trouve le Steamboat geyser). De nombreux chemins sont accessibles : Observation point and Hike Geyser Hill Loop Trail, Mystic FallsFairy Falls ou Lone Star Geyser trail.

2e jour - La région des chutes et du Grand Canyon de Yellowstone :
Entrée Nord-Est, vous trouverez un paysage plus montagnard, des chutes d’eau, cascades et forêts. A voir, Lamar Valley avec ses bisons, le col Dunraven Pass (2700 m), Canyon Village et le Grand Canyon de Yellowstone. Il y a de nombreux panoramas (Inspiration point, Grandview Point, Lookout Point, Lower Falls) accessibles à pieds ou en voiture. Puis en continuant, Uncle’s Tom Trail, Lake Village, Hayden Valley et ses bisons), Mud Volcano et Sulphur Caldron sont sur la route.

3e jour - La région du Lake Yellowstone :
Par l’entrée Est, on débouche sur le lac Yellowstone (le plus grand lac de montagne d’Amérique du nord). Balade, canoë, bateau, vous avez l’embarras des activités.

> Visitez ce parc en 4 jour

1er jour - Partie centrale : Canyon Village, cascades, Mud Volcano et Mont Washburn.
2e jour - Partie nord (vers le canyon) :  Mammoth Hot Springs, Tower Roosevelt, Lamar Valley.
3e & 4e jour - Partie geysers et pools.

> Visitez ce parc en 5 jour

1er jour - Geysers : Old faithful, Geysers Black Sand Basin, Midway et Lower Geyser Basins, Grand Prismatic Spring, Upper Geyser basin : Beehive Geyser, Firehole lake drive and Firehole Falls. Nuit au Madison campground.

2e jour - Geysers
Norris Geyser Basin (matin), Mammoth Hot Springs (après-midi), Boiling River. Nuit au Slough Creek campground.

3e jour - Mount Washburn, Tower Fall, Petrified Forest, Lamar Valley. Nuit au Slough Creek campground.

4e jour - Valley & Canyon : Balade à Lamar ValleyMud Volcano et Sulphur Caldron. Balade au Canyon de Yellowstone. Nuit au Fishing bridge campground.

5e jour - Valley & Lac & Geyser : Balade à Hayden Valley, lac de Yellowstone, Balade jusqu'à Natural BridgeWest Thumb (West Thumb Geyser Basin trail + Lake overlook trail).

> Coté pratique

Se rendre à Yellowstone
Situé dans le nord-ouest du Wyoming, Yellowstone est à 90 km de Jackson, à 540 km de Salt Lake City et à 900 km de Denver. Carte.

En venant du sud (ex. Denver), prendre l’autoroute I-25 vers le nord (qui passe par Lamarie) et vous arriverez à l’entrée ouest, la plus touristique, ou l’entrée sud.
Ou, plus long mais très beau, la route 89 qui passe par Grand Teton National Park et John D. Rockfeller Memorial Parkway.
En venant de l’ouest (ex. Salt Lake City), prendre l’I-15 vers le nord jusqu'à l’embranchement avec la route US-20. Suivre ensuite cette route jusqu'à l'entrée Ouest du Parc.
En venant du nord : Prenez l’I-90.

Tarifs
Entrée individuelle (personne, vélo, moto) : 16 $
Entrée véhicule (voiture, camping car) : 25 $
Entrée scooter des neiges : 20 $
L'entrée est valide pour 7 jours consécutifs et pour Grand Teton National Park.

Pass annuel : 50 $. 

Ouvertures
Yellowtone est ouvert tous les jours de l’année. Mais mieux vaut y aller en été.
Il existe cinq entrées au parc :
- South Entrance – West Thumb : mi mai – début novembre.
- West Entrance – Madison : fin avril – début novembre.
- East Entrance – début mai – début novembre.
- Mammoth – Norris : fin avril – début novembre.
- Tower Roosevelt – Canyon Village : mi juin – mi octobre.

La plupart des routes sont fermées en hiver. Une route seulement est déneigée et accessible en voitures équipées : celle depuis North Entrance vers Gardiner (Montana) qui va jusqu’à la Northeast Entrance, à Silvergate et Cooke City (Montana). Quelques kilomètres à partir de Mammoth Hot Springs sont également accessibles. Cliquez ici pour connaître les dates exactes d’ouverture et de fermeture pour l’année en cours. Et cliquez ici pour avoir les dates qui varient selon le point d’entrée choisi.

Sinon, un certain nombre de routes sont accessible en scooter des neiges. Consultez la carte des pistes accessibles en hiver.

Campings
Yellowstone compte 12 campings plus ou moins bien amménagés. Cinq sont gérés par Xanterra Parks & Resorts.

Sept sont administrés par le National Park Service Campground

Hébergement touristique
Il est possible de dormir à l'intérieur du parc, dont tous les établissements sont tenus pas la compagnie Xanterra parks & Resorts. Il faut choisir le lieu et réserver en avance si on veut être sûr d’avoir de la place.
Vous aurez également des options dans les villes proches : West Yellowstone, Big Sky, etc.  de l’auberge de jeunesse Madison hôtel (à West Yellowstone) au ranch de luxe, comme le Firehole Ranch, en passant par le motel, le bed & breakfast et les cabines.
Rendez-vous sur ce site touristique et à vous de choisir.

Pour manger dans le parc, c’est encore la compagnie Xanterra parks & Resorts qui gère la plupart des restaurants, tous, accolés aux hôtels. Vous trouverez également des boutiques qui proposent de la restauration rapide.

Cartes
Vous trouverez sur le site de National Park Service, toutes les cartes dont vous aurez besoin de préparer votre séjour. 

> La galerie photos des incontournables de ce parc

Castle Geyser Old Faithful Mammoth Hot Springs Mare de boue Yellowstone Canyon
Morning Gory Thermal Pool Norris Geyser Prismatic Springs Vallée des bisons Paysage d'hiver

> A proximité

Grand Teton National Park
Shoshone National Forest
Copyright photos : Yellowstone Canyon - Wikipédia, Yellowstone sunset - Stevetulk, Dead trees in mammoth - peternile.
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