Great Sand Dunes, le désert haut

Le petit désert de l'Ouest


Petit désert posé sur les hauts plateaux du Colorado à 2500 mètres d'altitude, Great Sand Dunes est une mer de dunes de sable fin, entourée par les sommets enneigés de la Sangre de Cristo.
Vision improbable au milieu des plaines du Far West, c’est un endroit magique qui a la particularité d’abriter une variété de paysages plus riche qu’il n’y paraît.

> Présentation du parc

Petit désert du Colorado, le paysage des Great Sand Dunes parait réellement incongru dans cet univers unique du grand Ouest américain. Situées dans le sud du Colorado, elles sont nichées au pied des montagnes rocailleuses Sangre de Cristo, et entourées de pics enneigés. C'est un paysage absolument fantastique !
Façonnées par le vent, les dunes s’étendent sur plus de 78 km2 et s’élèvent à 230 mètres d’altitude, ce qui en fait les plus hautes dunes d’Amérique du Nord.

Outre ce petit erg fabuleux, vous trouverez aux Great Sand Dunes une variété de paysages trop peu connue : forêts de peupliers d’Amérique ou d’épicéas, prairies aux allures de toundra, ou encore lacs, mais aussi six sommets à plus de 3900 mètres d’altitude dont le plus haut culmine à 4100 mètres d’altitude.

Pas moyen de s’ennuyer aux Great Sand Dunes : l’eau, le sable et les montagnes permettent tout un tas d’activités. Vous y trouverez une diversité de paysages incroyable :
- La Medano Creek traverse occasionnellement le parc (renseignez-vous quant à son débit) et c’est un plaisir de s’y rafraîchir simplement. Vous pourrez en profiter pleinement à la fin du printemps / début de l’été, lorsqu’il y a eu suffisamment de précipitations. 
- Grasslands (prairie), shrublands (équivalent de garrigue) entourent les dunes. Peu visitées, ces zones font une retraite parfaite, du fait de leur calme. Vous pourrez également y observer idéalement la faune.
- Wetlands (zone humide). Cette zone est le fruit de tous les ruisseaux qui descendent des montagnes et se réunissent dans la vallée. Les wetlands incluent les zones Cotton Lake, Dollar Lake, Twin Lakes, Indian Spring, and Little Spring.

Lancez-vous dans une randonnée et vous passerez dans des paysages étonnants. Il existe aussi quelques sentiers d’interprétation pour vous guider dans les écosystèmes locaux. Vous pourrez également, entre l’entrée et le Visitor Center, vous promener librement dans les grasslands et les shrublands. Respectez cependant les signes et interdictions.
La flore (à la mi-août, vous pourrez admirer les fabuleux tournesols qui poussent sur le sable) et la faune méritent une observation particulière, notamment pour les passionnés. A voir : l’antilope d’Amérique, le rat-kangourou, et autres serpents (bullsnake), mini lézards, etc. Vous pourrez également observer de multiples espèces d’oiseaux.

Un peu d’histoire
Quelques grammes d'or furent trouvés dans les Great Sand Dunes, certainement amenés par le vent, mais toute prospection fut déclarée interdite dès le classement du site. Le Great Sand Dunes est devenu un monument national en 1932.
En 2000 Le Président des Etats-Unis signa un acte qui institua le Great Sand Dunes National Park and Preserve. 290 kms2 furent alors ajoutés au site, parmi lesquelles alors la Kit Carson Mountain, le Challenger Point et les zones humides du sud. 

Un peu de géologie
Les dunes sont assez récentes au regard de l’âge des paysages des autres parcs des Etats-Unis. Elles se seraient en effet formées il y a environ 440 000 ans par une accumulation de sable, de terre et de petites pierres. Ces particules, qui proviennent du Rio Grande, auraient été soulevées par le vent, transportées à travers la San Luis Valley, puis ralenties par la Sangre de Cristo Range, pour venir mourir au-dessus de la zone de Great Sand Dunes
Le processus serait encore aujourd'hui très actif puisque les dunes « grandissent » chaque année un peu plus. Elles se déplacent également selon les saisons, comme dans tout désert, et c’est donc un paysage mouvant que vous trouverez devant vous.
 

Visiter le parc en 1 demi-journée

Marcher dans les dunes (gardez vos chaussures, surtout en été) ! Se rafraîchir dans la Medano Creek
Autres idées, le Sand Sheet Loop Trail : ce sentier de 0.5 km part du Visitor Center et vous emmène dans l’écosystème du grassland. Remarquez les minuscules lézards en été qui se confondent avec l’herbe.

> Visiter le parc en 1 journée

Escalader les dunes, bien sûr, pique-niquer au bord de la Medano Creek et partir explorer les grasslands, wetlands ou shrublands.
 

> Coté pratique

Comment s'y rendre
Great Sand Dunes est plus ou moins un cul-de-sac. Vous ne passerez pas par là par hasard. Situé à 56 kilomètres d'Alamosa, le parc est accessible à partir de la Highway 160 et la State Highway 150 en venant du sud, ou depuis la  State Highway 17 et la County Lane 6 en venant de l'ouest.

Depuis Denver, Colorado Springs, ou Pueblo, il faut prendre la I-25 jusqu'à Walsenburg, puis prendre l'US 160, et enfin la State Highway 150. 

Depuis Albuquerque, suivez la route I-25 to Santa Fe vers le nord, puis l'US 285 jsuqu'à Alamosa. 

Horaires d’ouverture
Le parc est ouvert tous les jours de l'année. 
En hiver, le Visitor Center est ouvert tous les jours de 9h à 16h30 (fermé certains jours fériés, se renseigner). Au printemps et à l'automne, le Visitor Center est ouvert entre 9h et 17h. En été, les horaires du Visitor Center sont : 8h30-18h30. 

Quand le visiter
Allez-y plutôt au printemps et début de l'été, quand la Medano Creek a suffisamment d'eau pour se baigner. En hiver, la plupart des hôtels sont fermés.

Tarifs
Entrée individuelle : 3 $ (gratuit pour les enfants. Entrée valide pendant une semaine).
Entrée famille + véhicule : 15 $ (valide pendant un an).
Pass annuel (National Parks and Federal Recreational Lands Annual Pass) : 80 $. Valide pendant un an pour tous les parcs fédéraux des Etats-Unis.

Se loger (quelques bonnes adresses)
Le parc étant relativement isolé, il n'existe pas un grand choix d'hébergements touristiques. Les touristes ne sont pas très nombreux ceci dit, mais il vaut mieux réserver si vous vous y rendez en été. Sinon, il faut aller à Alamosa.
Great Sand Dunes Lodge (hôtel moderne, situé juste à l'entrée du parc, sur la highway 150. Ouvert généralement d'avril à octobre.) 
Zapata Ranch (ranch historique avec des chambres rustiques mais élégantes.)
Oasis Duplex and Camping Cabins (motel avec deux chambres et quatre cabines. Ouvert généralement d'avril à octobre.)

Camping
Il existe quelques campings autour du parc.
Pinyon Flats Campground (Camping géré par le parc). Il est possible de réserver certain emplacements, tandis que d'autres sont soumis à la règle du premier arrivé premier servi.
Medano Pass Primitive Road Campsites (route accessible uniquement en 4x4 et souvent fermée) : 18 emplacements marqués sont agencés le long de la Medano Pass Primitive Road. Ne cherchez pas à vous installer n'importe où, vous seriez expulsé du parc. Et bien sûr, c'est la règle du premier arrivé premier servi qui règne.
Oasis Campground (juste en-dehors du parc) : camping pour tentes et/ou camping-cars. Il dispose d'un restaurant et d'un magasin. Il est ouvert généralement d'avril à octobre.  
San Luis Lakes State Park : ce parc est situé à environ 17 km des Great Sand Dunes et il dispose d'un camping. 
Zapata Falls Campground : camping avec 23 emplacements, sur la base du premier arrivé premier servi.

Restaurants
Le Oasis Duplex and Camping Cabins dispose d'un restaurant et d'une boutique où vous pourrez acheter de quoi faire un pique-nique.  

Utile
Carte du parc
Carte d'accès au parc
 

> La galerie photos des incontournables de ce parc

 

Antilope d'Amérique

Dunes

Fleur du désert

Dunes et montagne

Garrigue ou Shrublands

Aperçu du désert du Colorado

Forêt dans le parc

Herbe et sable

Prairies ou Grasslands

Medano Creek

> A proximité


San Luis Lakes State Park, Zapata Falls.

Copyright photos : yusuikao, judylcrook, buddhafinger, mjm1138, sfgamchick, markbyze, Jesse Varner, RWayne, Striking Photography by Bo, OakleyOriginals, American Sherpa, Fisherga, NASA's Marshall Space Flight Center.

 
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