Au pays des canyons

Fabuleux parc, l’un des plus flamboyants des Etats-Unis, il symbolise l’immensité de l’Ouest américain et est un condensé des paysages du Far West : canyons, plaines désertiques, végétation éparse, et animaux sauvages.

> Présentation du parc

Canyonlands est le plus grand parc national d’Utah. Cette grande étendue, creusée par les fleuves Colorado et Green River, abrite notamment des formations rocheuses étonnantes (arches, dômes, monolithes, falaises abruptes, etc.), mais aussi des pétroglyphes et des ruines indiennes, en plus d’un paysage vertigineux et somptueux. Idéal pour des balades en 4x4, en voiture de tourisme, en VTT ou à pieds.

Le parc et ses trois zones
The Island in the Sky, au nord, est la partie la plus impressionnante. Elle est un mélange de Grand Canyon et de Monument Valley.
C’est aussi la partie la plus accessible depuis Moab et donc, la plus visitée.

Situé à 1860 mètres d’altitude, sur un immense plateau (mesa), ce district donne l’étrange impression d’être une véritable île dans le ciel. De là-haut, on surplombe le paysage fait de canyons vertigineux creusés par les rivières impétueuses. Une route d’approche, l’UT 313, relayée par la fabuleuse Scenic Drive, vous conduira de panoramas exceptionnels en points de vue spectaculaires sur les vallées, les formations rocheuses et les plateaux alentours (Shafer Canyon overlook, Grand River overlook, etc.) 

The Needles, au sud, situé à 220 kilomètres par route de Island in the Sky. Cette partie fut ainsi nommée pour ses colonnes massives de grès blanc que l’érosion a taillées et qui ressemblent tout à fait à des champignons (les needles ou aiguilles…)

On y trouve également des arches, des dômes rocheux, des canyons dans un paysage surprenant ! La Scenic Drive traverse le district jusqu’à Elephant Hill, où la route s'arrête et laisse la place à une piste, pratiquable en 4x4 uniquement.
C'est aussi le départ de nombreuses randonnées. Beaucoup de sites d’intérêt ne sont accessibles qu’à pieds, par des petits sentiers souvent faciles d'accès. N'hésitez pas à partir en expédition.

The Maze
, à l’ouest des rivières, est la partie la plus sauvage et la plus isolée de Canyonlands. Elle est complètement inhabitée.
Située au pied des falaises Orange, The Maze regroupe six canyons abrupts, en plus de ravins au milieu d’une étendue recouverte de pics et de dômes, communément appelée Land of the Standing Stones (la terre des pierres debout). 

Horseshoe Canyon, au nord-ouest de The Maze, est un parc à part entière qui abrite son lot de canyons et de gravures rupestres et dont la visite est souvent associée à Canyonlands.



Un peu de géologie
La formation de Canyonlands est très particulière. 12 couches géologiques cohabiteraient dans le parc, chacune issue d’une ère différente. Ce qui en fait un musée à ciel ouvert.

Il y a 318 millions d’années, alors que la région était recouverte par une immense mer, l’activité tectonique provoqua le soulèvement d’une chaîne de montagne, qui emprisonna l'étendue d’eau de mer dans le bassin, favorisant le dépôt de sable, de vase, et boue sur le sol, mais aussi de sédiments et de limons. Ce même scénario se reproduisit plusieurs fois.

Il y a 150 millions d’années, une couche de sable, provenant probablement de l’érosion de la chaîne Uncompahgre Uplift, se déposa et se transforma lentement en roche de grès, mais aussi de calcaire et de schiste. L’érosion, ajoutée au mouvement des plaques tectoniques et de l’action des fleuves Colorado et Green, ont par la suite transformé le relief et créé ce paysage, chaotique, accidenté, et poétique à la fois.

Un peu d'histoire

Les lieux furent habités par les Amérindiens, les peuples Frémont et Pueblos, pour la première fois il y a 10 000 ans (date à laquelle on a retrouvé des preuves de vie), jusqu'à l’an 500. On voit leurs traces à Aztec Ruins à Island in the Sky ou Roadside Ruin à The Needles.
Les nations Utes, Navajos et Païutes se sont également établies, provisoirement, dans le périmètre du parc. Canyonlands a ensuite attiré, à partir de 1880, des cow-boys et leurs troupeaux. 

Vers 1950, après la découverte d’uranium sur le territoire, de nombreux mineurs sont arrivés pour exploiter cette nouvelle richesse.
Canyonlands fut déclaré parc national en 1964.
 


> Visitez ce parc en 1 jour

Autant vous dire tout de suite, une journée nous semble insuffisant pour visiter ce parc. Mais si vous ne disposez pas de plus, concentrez-vous alors sur une zone, et de préférence Island in the Sky.
En effet, The Maze n'est pas faisable en une journée et si The Needles sont accessible, elles sont moins intéressantes qu'Island in the Sky.

Island in the Sky
Suivez la route UT 313 puis la Scenic Drive.
De cette route, vous aurez des points de vue imprenables sur les Merrimac et Monitor Buttes, le Sevenmile Canyon (hors du parc, à partir de l’UT 313), sur les Sal Mountains, sur le Shafer Canyon, sur la Green River, sur le Buck Canyon, sur Candlestick Canyon, sur les Orange Cliffs. Elle donne aussi accès à des petites randonnées : Mesa Arch, (30 minutes), Upheaval Dome, un immense cratère creusé par la chute d’un météorite, (1,5km-1 h), Aztec Butte, qui abrite des ruines amérindiennes, (3km-1h30), Grand View Point Trail (3km-1h).

The Needles
Prenez la Scenic Drive jusqu'à Elephant Hill. Sur la route, vous pourrez admirer les North et South Shooters, le NewsPaper Rock (site où l’on trouve les peintures rupestres), le Wooden Shoe (une arche en forme de sabot), les Potholes, le Big Spring Canyon entre cimes et ravins... Elephant Hill, c’est l’endroit d’où vous verrez le mieux les Needles. Vous n'aurez pas vraiment le temps de partir en randonnée, mais vous pourrez faire des petites balades : Roadside Ruin Trail (20 minutes) ou Cave Spring (40 minutes), Pothole Point ou Slickrock Foot Trail.

Sur la route vers The Needles, arrêtez-vous à Needles Overlook, pour avoir une vue à 360° sur le parc. 

> Visitez ce parc en 2 jours

Deux journées, ça commence à être raisonnable...
Island in the Sky 
Vous pouvez faire la Scenic Drive le premier jour, dormir au Willow Flat Campground, et partir en randonnée à la journée le lendemain.
Ou alors, partir en randonnée les deux jours. De nombreux itinéraires sont proposés au Visitor Center : Lathrop Canyon (34,7 km), Murphy Loop (17,4 km), Syncline Loop (13,3 km), Taylor Canyon (32 km)...
Si vous avez un peu plus de temps, vous pouvez tenter la White Rim Road, chemin de 160 km qui fait le tour du plateau. Cela demandera 2 à 3 jours en 4x4  et 3 à 4 jours en VTT.

The Needles 
Vous pouvez prendre la Scenic Drive le premier jour également, dormir au Squaw Flat Campground et partir en randonnée le lendemain vers Confluence Overlook (4-6 heures) ou Chelser Park Viewpoint (3-4 heures) ou tenter une expédition en 4x4 à partir d'Elephant Hill.

The Maze
Le temps d'y aller prendra déjà une partie de la journée (en 4x4). Vous pouvez y bivouaquer mais attention, il n'y a aucune infrastructure là-bas, donc prévoyez tout ! Le lendemain, profitez du site pour une balade en 4x4 ou une randonnée, il y a des tas de chemins splendides vers les sites les plus courus : Jasper Canyon, Shot Canyon, Water Canyon, Horse Canyon… 


> Coté pratique

Se rendre à Canyonlands
Canyonands se situe à proximité de Moab ou Grand Junction, au sud-est de l’Utah.
Il y a deux entrées à Canyonlands : la Highway 313, qui mène à Island in the Sky et la Highway 211 qui conduit à The Needles. 
Pour The Maze, il faut être autonome et en 4x4. Depuis la I-70, prenez la Utah Highway 24 et tournez à gauche, juste avant l'embranchement de Goblin Valley State Park. Vous roulerez alors sur une mauvaise route sur 76 km jusqu'à la Ranger Station. A partir de là, The Maze est encore à 3-6 heures selon le temps. Une autre route vous permet d'accéder à The Maze, à partir de la Highway 95.

Tarifs
Entrée individuelle (1 personne/bicyclette/moto) : 5 $ (pour 7 jours)
Entrée véhicule : 10 $ (pour 7 jours)
Passeport local : 25 $ (pour un an). Passeport valable pour Arches, Hovenweep et Natural Bridges.
Entrée bus : 25 $ et 5 $ par personne (bus 1-6 passagers), 40 $ (bus 7- 25 passagers), 100 $ (bus plus de 25 passagers).

Le camping sauvage est autorisé contre l’obtention d’un permis, le Backcountry Permit.

Des permis de pêche (River Permit) sont également disponibles.

Ouvertures
Le parc est ouvert toute l’année, 24h/24. Les trois zones ont chacune leur Visitor Center, dont les horaires d'ouverture sont les suivantes :
Island in the Sky : 9h – 16h (fermeture plus tardive du printemps à l’automne).
The Needles : 8h – 16h (fermeture plus tardive du printemps à l’automne). Fermeture à Thanksgiving et du 4 décembre au 18 février.
The Maze (la Ranger station): 8h – 16h30 (fermeture plus tardive du printemps à l’automne).

Campings
Il est possible de bivouaquer une nuit, il faut bien se renseigner auprès des Visitor Centers pour savoir où c’est autorisé.
Il existe quelques campings sommaires à l’intérieur du parc qui fonctionnent sur la base du premier arrivé, premier servi. 
Island in the Sky : Willow Flat Campground, 10$/nuit.
The Needles : Squaw Flat Campground, Wooden Shoe et Split Top, 3 $/personne (15$/groupe), 

Vous trouverez d'autres campings mieux aménagés à Moab. 

Hébergements touristiques
Il n’y a pas d’hôtels dans le parc. Les plus proches sur trouvent à Moab, à Monticello ou à Green River. 

A Moab, il y a tout un tas de chaînes hôtelières, les Holiday Inn, les Best Western, les Sleep Inn...
Mais vous trouverez aussi des hébergements plus cosy : le River Canyon Lodge, le Sorrel River Ranch pour un peu de luxe, le Cali Cochitta Bed & Breakfast, le Sun Flower Hill B&B Inn ou le Castle Valley Inn.
Quelques adresses ailleurs : à Monticello, le Motel Canyonlands Motor Inn ou le The Inn at Miticello ; à Green River, le Motel 6 Green River ou le Green River Bridge House.

Restaurants
A Moab, le Desert BistroJeffrey’s Steak House ou Eklecticafe pour un petit déjeuner. A Monticello, Cottonwood Steakhouse...

Utile
Carte Island in the Sky
Carte The Needles 
Carte The Maz
Brochure de présentation

> La galerie photos des incontournables de ce parc


Mesa d'Island in the Sky Colorado River Vue d'Island in the Sky The Needles Mesa Arch
Falaises au bord d'Island in the Sky Upheaval Dome The Maze Colorado River The Maze District

> A proximité

Arches National Park
Aztec Ruins National Monument
Chaco Culture National Historical Park
Glen Canyon National Recreation Area
Hovenweep National Monument
Mesa Verde National Park
Natural Bridges National Monument

Copyright photos : Canyonlands-EthanBeute, Fotolia flocco21 et Fotolia PHB.cz, Vues sur la rivière-Maitri et forcdan, Colorado River-pellaea, Island in the Sky-Fotolia ALCE, Maze district-Jesse Varner, Mesa Arch-Fotolia Jgz, The Needles-Chrisstreeter et JStephenConn, Petroglyphs-forcdan,Rivers-Achim Bacqué,The Maze-broxtronic,Upheaval Dome-doube72.
Découvrez ce parc national avec Google.

Javascript is required to view this map.